MONTRÉAL – La question de la laïcité s’est imposée dimanche lors du débat des quatre candidats à la direction du Nouveau Parti démocratique (NPD). L’événement qui se déroulait au Club Soda à Montréal a fait salle comble.

D’entrée de jeu, le député fédéral Guy Caron — le seul Québécois de la course — a abordé cet enjeu controversé dans sa déclaration d’ouverture invitant le parti clarifier sa position pour concilier «la réalité canadienne avec les aspirations québécoises».

«Refuser ce débat, c’est laisser toute la place à la droite réactionnaire. La laïcité devrait être à notre image : progressiste et inclusive. Rejeter la laïcité parce qu’on pense que c’est juste du racisme, c’est ne pas comprendre le Québec», a-t-il affirmé tout en précisant qu’il ne croyait pas que l’État devrait dicter à ses citoyens ce qu’ils devraient porter, mais qu’il respectait le droit de l’Assemblée nationale à légiférer sur cette question. Il éviterait donc d’alimenter toute contestation judiciaire d’une éventuelle loi québécoise.

Guy Caron a talonné son rival, Jagmeet Singh, qui s’oppose au projet de loi du gouvernement du Québec sur la neutralité religieuse de l’État parce qu’il brime les libertés individuelles garanties par la charte. Le député provincial de l’Ontario de religion sikhe porte le turban et le kirpan.

«Je ne suis pas ici pour vous convaincre d’accepter mon turban ni ma barbe, a affirmé ce dernier en ouverture. Je veux vous convaincre que je suis quelqu’un qui partage les mêmes valeurs que vous: les valeurs sociales-démocrates et progressistes.»

Dans une déclaration diffusée avant le débat, M. Singh avait souligné l’importance de protéger les droits individuels et des minorités tout en respectant le principe de séparation de la religion et de l’État. Il appelait les non-musulmans à être solidaires avec les musulmans qui vivent «une montée d’intolérance et de violence à leur endroit» et soulignait l’existence de la Charte québécoise des droits et libertés qui, tout comme la Charte canadienne des droits et libertés, protège la liberté de religion.

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